Wissenschaft Hinter Der Fiktion

Science Behind the Fiction: Wie Pluto das Sonnensystem vergrößerte

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Heute vor 13 Jahren wurde Pluto zurückgestuft. An der eisigen Welt selbst hatte sich nichts geändert, aber unser Verständnis des Sonnensystems war gewachsen und neue Fragen waren aufgekommen. Dies war eine der drastischsten Veränderungen im öffentlichen Verständnis unseres Sonnensystems. Und alles hängt mit einer kleinen transneputunischen Welt namens Eris zusammen.

Warum Pluto neu klassifiziert wurde

Im Jahr 2005 entdeckt, glaubten Astronomen zunächst, dass Eris größer als Pluto sei, was eine Debatte darüber entfachte, ob er als zehnter Planet bezeichnet werden sollte oder nicht. Astronomen waren gezwungen, sich genauer anzusehen, was es bedeutet, ein Planet zu sein, im Gegensatz zu etwas anderem. Eris befindet sich im Kuipergürtel, einer Weltraumregion mit eisigen Überresten aus der frühen Entstehung des Sonnensystems.



Als die Sonne jung war und das Sonnensystem kaum mehr als eine Wolke aus Staub und Energie war, zog sich Materie unter der Schwerkraft zusammen und bildete Planeten, Monde und kleinere Objekte – das Sonnensystem, wie wir es kennen – aber darüber hinaus In der Umlaufbahn von Neptun war Materie weit genug entfernt, um ein Einfangen und Anwachsen zu vermeiden.

Astronomen glauben, dass diese Region des Weltraums mehr als hundert Objekte beherbergen könnte, die Pluto ähnlich sind. Eris ist eine davon. Es ist so weit entfernt, dass es 561 Jahre dauert, um die Sonne zu umkreisen. All dies stellte die Art und Weise in Frage, wie wir die Objekte in unserer stellaren Nachbarschaft definieren und klassifizieren.

Worauf es wirklich ankommt, ist die Erkenntnis, dass unser Sonnensystem viel komplexer ist, als wir es uns bisher vorgestellt haben, und wir einfach nicht sehr gut darin sind, Dinge zu definieren und zu klassifizieren, die keine klaren, nachweisbaren Grenzen haben.

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Die vielleicht überraschendste Entdeckung des IAU-Treffens im Jahr 2006 war nicht die Neuklassifizierung von Pluto, sondern der riesige öffentliche Aufschrei. Die Leute scheinen Pluto zu lieben, und sie empfanden es als Schock und als persönliche Beleidigung, ihn auf diese Weise zu verachten. Dieses Gefühl wurde durch die Ergebnisse der New Horizons-Mission bestätigt, die die weit entfernte Welt besuchte und atemberaubende Fotos und eine ganze Reihe neuer Informationen zurückgab.

Die Oberseite

Diese laute öffentliche Unterhaltung und Kontroverse über den Status von Pluto unter seinen himmlischen Gefährten war nicht nur schlecht. Es hat zu einer Zeit großen öffentlichen Interesses an der Astronomie geführt. In einem der besten Beispiele für das alte Sprichwort, keine Werbung ist schlechte Werbung, hat sich die breite Öffentlichkeit auf eine Weise mit der Erforschung und dem Verständnis des Sonnensystems beschäftigt, die seit Jahrzehnten nicht mehr gesehen wurde.

Während die Empörung von dem Gefühl herrührt, dass unser Sonnensystem in gewisser Weise kleiner geworden ist, ist das Gegenteil der Fall. Wo wir früher auf dem dritten von neun Planeten saßen, sind wir jetzt Teil eines reichhaltigeren und komplexeren Systems. Einer, der fünf Zwergplaneten umfasst und, wenn unsere Modelle stimmen, noch viele weitere.

Gegenwärtig ist Pluto der größte von fünf bekannten Zwergplaneten, von denen jeder auf seine Weise interessant und des Studiums und der öffentlichen Aufmerksamkeit wert ist. Pluto war einst beliebt, weil es bewies, dass es noch mehr zu entdecken gibt. Es gab da draußen noch mehr zu sehen und zu verstehen. Und seine neue Position verdoppelt sich in dieser Hinsicht. Anstatt die neueste und kleinste der bekannten Welten zu sein, ist sie jetzt das Aushängeschild einer ganz neuen Art von Welt.

Pluto

Beginnen wir mit dem König. Vor der Mission New Horizons war nicht viel über Pluto bekannt, aber seit seiner Ankunft am nahen Rand des Sonnensystems ist unser Verständnis drastisch gewachsen. Seine Umlaufbahn ist sehr unberechenbar. Pluto kreist im Widerspruch zur Himmelsebene und schneidet tatsächlich die Umlaufbahn von Neptun, was ihn manchmal näher an die Sonne bringt als der achte Planet.

Pluto

Plutos Atmosphäre von New Horizons aus gesehen. Quelle: NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute

Das an und für sich macht Pluto einzigartig, aber die wirklich atemberaubenden Enthüllungen kamen, als wir aus nächster Nähe kamen.

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New Horizons enthüllte eine Welt, die sowohl schön als auch voller Aktivität ist.

Das auffälligste Merkmal ist ein herzförmiger Gletscher von der Größe von Texas und Oklahoma auf seinem Gesicht.

Zusätzlich zu diesem unglaublichen geologischen Merkmal hat es Bereiche ohne Einschlagskrater, die auf geologische Aktivität und eine relativ junge Oberfläche hindeuten.

Westlich der herzförmigen Region befindet sich ein Gebiet namens Cthulhu Macula, das Berge beherbergt, die mit den Rockies konkurrieren, wo blutroter Methanschnee fällt . Es ist eine Umgebung, die so fremdartig ist, dass sogar Lovecraft bei ihrem Anblick in den Wahnsinn geraten wäre. Welche Klassifizierung wir Pluto auch letztendlich verleihen, seine Pracht ist nicht zu leugnen.

Eris

Eris ist fast der Zwilling von Pluto. Benannt nach dem griechischen Gott der Zwietracht – ein passender Name, wenn man bedenkt, wie viel Ärger er verursacht hat – liegt Eris auch im Kuipergürtel. Es ist einer der am stärksten reflektierenden Körper im Sonnensystem und reflektiert fast 96% des Lichts, das ihn erreicht. Es wird angenommen, dass es eine Atmosphäre aus Stickstoff und Methan nur einen Millimeter dick die zwischen festen und gasförmigen Zuständen schwankt, da die Umlaufbahn des Zwergplaneten ihn näher an die Sonne heranführt und weiter von ihr entfernt.

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Zum Zeitpunkt seiner Entdeckung bestand die Möglichkeit, dass er der zehnte Planet werden würde. Es wurde nicht diese Ehre zuteil, war aber für die neue Bezeichnung verantwortlich, von der Pluto ein Teil wurde.

Haumea

Haumea, benannt nach der hawaiianischen Fruchtbarkeitsgöttin, hat einen Radius von ungefähr 585 Kilometern, ungefähr ein Vierzehntel der Größe der Erde. Es umkreist in einer Entfernung von 43 AE (die durchschnittliche Entfernung von der Sonne zur Erde) und benötigt 285 Jahre, um eine Umlaufbahn zu vollenden.

Haumea

Haumea und seine Monde. Quelle: NASA

Haumea ist aufgrund seiner Form einzigartig unter den Zwergplaneten. Anstatt kugelförmig zu sein, hat es eine Form, die eher einem Fußball ähnelt. Dies liegt an seiner schnellen Rotation. Es dreht sich stundenlang um die eigene Achse. Die nach außen gerichtete Kraft, die durch die Drehung erzeugt wird, steht im Kampf mit ihrer eigenen Schwerkraft, wodurch sie sich ausbreitet wie ein Kind, das von den Armen geschleudert wird. Es wird angenommen, dass seine wütende Drehung das Ergebnis eines uralten Einschlags mit einem anderen Objekt ist, das auch seine Monde geschaffen hat. Es ist auch das erste bekannte Kuiper-Objekt, das Ringe hat.

Möchte

Makemake (mah-kee-mah-kee) wurde wie Eris 2005 entdeckt und ist nach dem Fruchtbarkeitsgott Rapa Nui benannt. Wie der Rest der bisher aufgeführten Zwergplaneten braucht Makemake im Kuipergürtel mehr als 300 Jahre, um eine Umlaufbahn zu vollenden. Es ist ziemlich reflektierend, hat aber ein Mondschwarz wie Holzkohle.

Ceres

Ceres ist der letzte offiziell anerkannte Zwergplanet bis heute. Er hat die Ehre, der erste entdeckte Zwergplanet zu sein, der erstmals 1801 beobachtet wurde. Er unterscheidet sich von den anderen seiner Klassifizierung dadurch, dass er der einzige ist, der innerhalb des inneren Sonnensystems liegt.

Ceres

Ceres von der Raumsonde Dawn aus gesehen. Quelle: NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA

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Ceres kreist zwischen Mars und Jupiter im Asteroidengürtel. Er galt lange Zeit als der größte Asteroid dort und machte etwa ein Viertel der gesamten Materie im Gürtel aus. Trotzdem ist es klein. Pluto ist vierzehnmal so massiv. Es hat keine Atmosphäre oder Monde. Es war jedoch der erste Zwergplanet, der direkt untersucht wurde. Die Dawn-Mission hat es 2015 erreicht.

Am erstaunlichsten ist die relative Dunkelheit von Ceres in den mehr als zwei Jahrhunderten seit seiner ersten Entdeckung. Dies ist wahrscheinlich auf unsere Klassifizierung der Dinge zurückzuführen, was sich durch die Herabstufung von Pluto geändert hat.

Während die Neuklassifizierung von Pluto weltweit für Wellen sorgte, rückte sie diese anderen Welten ins Rampenlicht, was sonst vielleicht nicht passiert wäre, und das ist ein lohnendes Erbe. Pro-Pluto-Befürworter haben jedoch noch Hoffnung. Die Debatte über den Status von Pluto und dem Rest der Zwergplaneten dauert noch an. Viele innerhalb der astronomischen Gemeinschaft haben die Klassifizierung in Frage gestellt und glauben, dass der planetarische Status von Pluto wiederhergestellt und auf andere ausgeweitet werden sollte.

Vielleicht lernen Kinder eines Tages die Dutzende oder Hunderte von Welten in unserem Sonnensystem kennen und werden inspiriert, sie zu studieren. Das kann nur gut sein, wie auch immer wir sie nennen.



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